VBR — это один из кодеров для преобразования аудиофайлов (flac, wav и т.д.) в сжатый mp3 формат. В переменном битрейте (VBR) инженеру дается возможность выбрать необходимый уровень конечного результата и/или диапазон допустимых битрейтов. Затем данный кодер пытается поддерживать выбранное качество в течение всего аудио-потока, выбирая оптимальный объем данных для представления каждого кадра звука. Основным преимуществом является то, что пользователь может указать уровень качества и сохранить как можно больше места, но неудобство заключается в том, что окончательный размер файла довольно непредсказуем.

См. также: Что такое частота дискретизации?

Большинство современных кодеров способны выполнять кодирование VBR, включая (но не ограничиваясь ими) практически все популярные форматы: MP3, AAC, (Ogg) Vorbis, Musepack и WMA. Некоторые кодеки, ограниченные постоянным битрейтом (CBR), включают AC3 (теоретически он может кодировать в VBR, но нет высококачественного кодера, предлагающего эту функцию), DTS (то же самое, что AC3, нет общедоступного кодера VBR), Real Audio и ATRAC3.

Чтобы помочь инженерам искать и показывать правильную длительность, форматы VBR часто включают метаданные в начале файла, чтобы указать общий тайминг и предоставить «таблицу поиска» смещений в файле заданного количества точек, каждая из которых является фиксированной продолжительностью друг от друга. Например, таблица поиска может иметь 100 смещений, которые представляют 1%, 2%, 3% и т.д. на пути к общей продолжительности. Эта функция иногда также используется в форматах CBR, чтобы теги не смешивали оценки длины и точки поиска по размеру файла.